Η εξέταση των ψυχικών διαταραχών φαίνεται να είναι σχεδόν η αποκλειστική αρμοδιότητα των ψυχιάτρων και των ψυχολόγων και δεν ανήκει  στις ανθρωπιστικές  μελέτες. Ωστόσο, ο William V. Harris, και ο William R. Shepherd  Καθηγητές Ιστορίας, έχουν  περάσει τα τελευταία χρόνια μελετώντας και  έχοντας επιλέξει τον τομέα- Την ιστορία της αρχαίας Ελλάδας και τη Ρώμης, μέσα από το φακό της ψυχικής ασθένειας.

Ο Αίας ετοιμάζεται να αυτοκτονήσει.  διακόσμηση σε Μελανόμορφα αμφορέα.
του  Εξηκία,   530/527 π.Χ.

Ο Harris, διευθυντής της Columbia Center για την Αρχαία Μεσόγειο, έχει εξερευνήσει θέματα στην αρχαιότητα που κυμαίνονται από τον πόλεμο

και τον ιμπεριαλισμό ,στην παιδεία και οικονομική ιστορία. Πιο πρόσφατα, άρχισε να επικεντρώνεται σε συναισθηματικές καταστάσεις, σε βιβλία όπως Περιοριστική έκταση στην  Ιδεολογία του ελέγχου του θυμού στην κλασική αρχαιότητα, το 2002, και τα Όνειρα και εμπειρία στην κλασική αρχαιότητα, το 2009. 

«Εγώ πάντα ενδιαφέρονται για την ψυχιατρική και την ψυχολογία, την οποία θεωρώ ως να είναι  ένα πολύ φυσικό ενδιαφέρον για το ιστορικό», είπε. 

Στη συνέχεια, το 2008, Harris ήταν, που  το Ίδρυμα Andrew W. Mellon το οποίο του απένειμε τριετή επιχορήγηση ύψους 1,5 εκατ. δολαρίων για τους« διακεκριμένους σε επιτεύγματα  ζωής» . Η επιτροπή επιλογής, δήλωσε ότι ο Harris έχει γίνει  στον τομέα του κάποιος που  «ζητώντας μεγάλα, δύσκολα ερωτήματα και προσφέροντας προκλητικές απαντήσεις και είναι αυτές που έχουν δημιουργήσει σημαντικές συζητήσεις πέρα από τα όρια της  συνήθους διαδικασίας στον τομέα αυτό.

Ο Harris χρησιμοποίησε την επιχορήγηση για την προώθηση της έρευνας σχετικά με την ιστορία των ψυχικών διαταραχών στον κλασσικό κόσμο, καθώς επίσης και σε μερικά άλλα, που δεν είναι στενά συνδεδεμένα, στις πτυχές του κλασικού κόσμου. «Οι ψυχικές ασθένειες είναι μια από τις μεγαλύτερες προκλήσεις για την κατανόηση τους εαυτού μας ως ανθρώπινα όντα», δήλωσε ο Harris.

Μελετώντας αυτά, πρόσθεσε, βελτιώνει την κατανόησή μας για την αρχαία ζωή και τα  κείμενα γραμμένα πριν από χιλιάδες χρόνια. Αναφέρει ότι …. Και οι τρεις μεγάλοι τραγικοί, ο Σοφοκλής, ο Αισχύλος και ο Ευριπίδης, ανέβασαν σκηνές τρέλας στα έργα τους. 

Στο Σοφοκλή «Αίας, για παράδειγμα, ο χαρακτήρας και ήρωας του έργου  σφάζει πρόβατα και βοοειδή θεωρώντας τους να είναι Έλληνες στρατηγοί που τον ντρόπιασαν ; …… Διαπράττει δε αυτοκτονία αργότερα. Ο Harris σύντομα συνειδητοποίησε ότι καλύπτουν ένα τόσο μεγάλο θέμα, θα χρειάζονται βοήθεια και έρευνα τα θέματα όπως αυτά .

 Έτσι, το 2010 χρηματοδότησε δύο διασκέψεις για το θέμα στο Παν. Columbia, αντλώντας μελετητές της κλασικής εποχής, και  συμμετείχαν οι ψυχίατροι και οι ιστορικοί από όλο τον κόσμο. Τώρα, τα συμπεράσματα αυτών των συνδιασκέψεων έχουν δημοσιευτεί σε έναν τόμο που επιμελήθηκε ο Harris με τίτλο Ψυχικές Διαταραχές στον Κλασσικό κόσμο.  Στο  Κεφάλαιο και στους τίτλους συνέβαλαν πολλοί από τους συμμετέχοντες στο συνέδριο περιλαμβάνουν, δε …. “The Early Greek Medical Vocabulary of Insanity” and “Plato on Madness and the Good Life.” Το δοκίμιο του Harris  επικεντρώνεται στις «παραισθήσεις», την οποία επέλεξε εν μέρει επειδή «περιγράφει μια ψευδαίσθηση που δεν είναι μια αδύνατη διεργασία και μάλιστα  τείνει να είναι σχετικά σύντομη,», είπε. «Προσπαθήστε να περιγράψετε  20 χρόνια κατάθλιψης. Αυτό είναι ένα πολύ δύσκολο έργο. » Έχει προσφέρει δείγματα της αρχαίας αυτής κατάστασης  όπως ο Φειδιππίδης, ο Αθηναίος ταχυδρόμος που …. είδε το θεό Πάνα,….. στο διάσημο τρέξιμο του από τη Σπάρτη, η οποία είναι η έμπνευση για τρέξιμο μεγάλων αποστάσεων και σε μία σημερινή διάσημη εκδήλωση.


Άλλο ένα αποτέλεσμα του συνεδρίου που αναφέραμε πιο πάνω είναι ότι  τακτοποίησε  την αρχαία ορολογία και έκανε ταξινομήσεις, όπως ότι ο ίδιος και οι συνεργάτες του δημιούργησαν ένα είδος Διαγνωστικού και Στατιστικού  Εγχειριδίου των Ψυχικών Διαταραχών της αρχαιότητας. 

«Τα ονόματα των ψυχικών διαταραχών από  τα καλύτερα που οι αρχαίοι φιλόσοφοι έχουν χρησιμοποιήσει συχνά δεν αντιστοιχούν σε κάτι που υπάρχει στο σύγχρονο κόσμο με ένα τακτοποιημένο και καθαρό τρόπο,» δήλωσε ο Harris. 

Για παράδειγμα, η λέξη «φρενίτιδα» εμφανίζεται σε αρχαία κείμενα για να περιγράψει ασθένεια που χαρακτηρίζεται από παραλήρημα, πυρετό αλλά και το θάνατο. Σήμερα, ορισμένοι μελετητές πιστεύουν ότι αναφέρεται σε εγκεφαλίτιδα.
 Αλλά χρησιμοποιώντας την σύγχρονη ιατρική για να κατανοήσουν την αρχαία ασθένεια  δεν λειτουργεί πάντα, δήλωσε ο Harris. «Υπάρχει πάντα ο πειρασμός μεταξύ των ιστορικών του αρχαίου  φάρμακου για να κάνει αναδρομικές διαγνώσεις και να πω, για παράδειγμα, ότι το ….«έτσι-και-έτσι»(στο περίπου )   ήταν μια παρανοϊκή σχιζοφρένεια», είπε. «Οι άνθρωποι έχουν βρει αυτό σχεδόν ακαταμάχητο.» Αλλά αρχαίες  περιγραφές των περιπτώσεων είναι σπάνια αρκετά πλήρης, ώστε να καταστεί δυνατή η αναδρομική διάγνωση, πρόσθεσε.

Ούτε οι αρχαίοι έχουν κάτι που να προσεγγίζει την επιστημονική κοινότητα των συνομηλίκων μας . Ο Έλληνας  γιατρός και φιλόσοφος του 2ου αιώνα Γαληνός είχε συνάδελφους  και φίλους , εξήγησε ο Harris, αλλά τίποτα που να συγκριθεί με την εξέταση και από ομότιμους του ή να υπάρχει στατιστική υποστήριξη όπου οι σημερινοί γιατροί μπορούν αν έχουν σε γνώση τους. 
Παρά την προσθήκη του νέου όγκου γνώσεων  για τις αρχαίες  ψυχικές ασθένειες, υπάρχουν πολλά ακόμη θέματα που πρέπει να σταθμίζεται, όπως η άνοια, η δαιμονική κατοχή στο Χριστιανισμό και το αρχαίο έθιμο της αναζήτησης  θεραπείας για την ψυχική (και άλλες), ασθένειες επικαλούμενοι τη βοήθεια των θεών. «Θεωρώ ότι αυτό το βιβλίο ως ένα χρήσιμο  εργαλείο για δημοσίευση, αλλά είναι πολύ μακριά από το να είναι η τελευταία λέξη για το θέμα», είπε, Τώρα  αυτοί που το βλέπουν μπορούν περιεργάζονται το εξώφυλλο, το οποίο απεικονίζει μια ξυλογραφία του 16ου αιώνα, του Γαληνού.»Έχουμε μείνει όμως περισσότερο με μια ατζέντα ,από ένα σύνολο απαντήσεων.


Πανεπιστήμιο της Κολούμπια ΗΠΑ